停止基带研发,Intel未来的5G之路该如何走?

2019-04-28
14:00:05
来源: 半导体行业观察

早前苹果与高通诉讼案大和解,苹果将采用高通基带芯片后,英特尔(Intel)同时也宣布退出 5G 基带芯片市场,让外界好奇,英特尔是因为苹果才退出市场的吗?

的确,苹果重回高通怀抱,让英特尔,失去了一个以2亿颗芯片为单位的大客户,看似很重的打击。但实质上,失去苹果 5G 订单只是压垮骆驼的最后一支稻草,英特尔对于 5G 基带芯片市场早萌生退意。怎么说?

 

Intel对于5G基带芯片市场早萌生退意

从根本面来看,智能手机高成长时代已过,市场饱和、手机价格越来越贵,换机周期延长等因素让智能手机出货量2018年开始衰退,年成长率为-4.1% ,这个衰退的幅度远超过手机产业链预期。 从各大市调公司数字来看,今年可能也是衰退局面。

同时5G手机渗透率也进展缓慢,IDC预估2019年5G手机销量仅为670万支,必须到2023年数量才会成长到全球26% 的市占率,因此有很长一段时间将是4G与5G共存。

种种因素来看,就算5G时代,手机整体出货还能正成长,成长幅度也大不如4G时代动辄20%以上的亮丽数字。 对Intel来说,5G基带芯片不是值得投资的未来。

也因此英特尔执行长Bob Swan当时才会强调,「智能手机基带业务看不到获利与投资回报的清楚路径。

加上,英特尔虽然提供4G基带芯片给苹果,但在手机领域实力一直落后于高通。 英特尔是PC时代霸主,Intel 2007年起错失iPhone与Android带动的手机风潮,同时在4G时代,英特尔力推WiMax技术,想与高通推行的LTE争夺技术标准,但不幸成为高通手下败将,英特尔在5G基带芯片战场,专利、技术、人才与生态系等布局很难超越高通。

5G基带芯片除了高通还有联发科、三星、华为四家业者,竞争异常激烈。 英特尔在业界也难排上前两名。 高通将在2020年推出SoC整合单芯片,把基带芯片直接整合在一起,也让英特尔挑战加剧。

另外业内人士也指出,「英特尔原本寄望与中国展锐合作,希望能在中国市场有一番成果,成为反败为胜的关键。 2014年英特尔积极和展锐合作,但在今年的MWC上,英特尔证实合作破局,这件事也重挫基带芯片业务部门。

「高通5G数据芯片大受手机品牌商欢迎,当英特尔不再有苹果订单保障后,大客户难寻,未来增添不少不确定性与风险,」该人士强调。

因此失去苹果5G订单只是压垮骆驼的最后一支稻草而已,并非主因。

丢掉5G基带芯片,仍留着基站等基础设备?

不过,英特尔全面退出5G基带芯片,不代表退出5G战局,英特尔著眼于较有竞争优势的天线等5G基站基础设施芯片。

「5G不仅用在手机通讯而已,产业界更期待的是5G能带来万物互连与智能城市等物联网的新生活应用,」业内人士强调。

因此英特尔著眼的是各类物联网设备启动的「边缘运算」与资料中心等「云端运算」带来的大成长,而非智能手机。 况且行动时代的设备数量以10亿为单位,但物联网可能暴增至以500亿为单位,这块饼非常大,而且一切都还刚开始,机会无穷,相较智能手机已经看到了「天花板」,充满机会。

 

着眼500亿为单位的物联网

迈入物联网世代,摩尔定律的未来又遭受挑战,Intel、 NVIDIA Xilinx Intel 等全球前十大芯片设计厂商莫不具焦三大领域, 1. 运算力( Compute 2. 网通 (Networking) 3 . 储存( Storage )。

如NVIDIA就砸下 67 亿美元,从 Intel Xilinx 手中抢下乙太网路交换机、伺服器芯片网通大厂 Mellanox ,就是看到 5G 时代,资料中心中运算力( Compute )、网通 (Networking) 与储存 (Storage) 三者整合( Integration )的重要性。

而Intel布局已深,已推出多种产品。 5G 基础设备关联到边缘运算与云端运算等网通技术传递,在网通领域, FPGA 保有相当多的优势。

多元硬体加速芯片种类中,FPGA与 ASIC 常拿来做比较。若单纯以效能来看, ASIC 是一种为了某种需求订制的专用芯片,在量产后成本与延迟与功耗等表现都优于 FPGA 。但 ASIC 芯片的演算法是固定的( ASIC 设计制造后电路就固定无法改变),也就是说,若使用了 ASIC 加速某种类神经网络演算法,后来别种演算法更优异,也无法变更,这些投资就浪费掉。

FPGA的优点就是可以重新编码,可以配合不同的演算法做不同的设计,不需更改硬体设计,直接透过升级软体改变芯片硬体功能,因此具有高度的弹性。

现在5G应用一切尚未成熟,演算法更新速度也快,因此具有高度弹性的 FPGA ,很适合用在 5G 基站天线 RRU (远端射频单元 ,Remote Radio Unit )中。

 

FPGA产品线布局迅速,连ASIC趋势都准备好

为了FPGA市场, Intel 采用收购策略。 2015 年, Intel 167 亿美元的价格,收购全球第二大 FPGA Altera ,随即成立现在的可编码部门( PSG ),专攻 FPGA 芯片。 2018 Intel 收购矽谷芯片公司 eASIC ,提供一种介于 FPGA ASIC 中间的技术。(延伸阅读: Intel 低调收购的芯片商 eASIC ,背后带来的价值是什么?)

市场竞争来看,这个领域GPU大厂 NVIDIA 的手也很难伸进来, FPGA 领域就属第一大厂 Xillinx 与英特尔两家独强。相比 5G 基带芯片的研发延宕, FPGA 产品线布局迅速,已经推出 MAX Cyclone 系、 Arria Stratix 等系列。

针对5G基础设施部署。 lntel 看准需求推出 FPGA 加速卡 N3000 产品。已经获得日本乐天( Rakuten )与美国 Affirmed Networks 采用。

不仅于此,Intel看得非常远,未来 5G 电信商若将从 FPGA 转换为 ASIC Intel 也都准备好了。 Intel 2018 年并购的团队 eASIC ,就可以提供电信客户从 FPGA ASIC 芯片的客制化服务。

「eASIC产品已经好了,就等待电信客户有需求上门,」英特尔可程式化解决方案事业群业务经理林士元指出。

「由于ASIC芯片成本下降,效能提高、功耗也较低,因此预期客户转换意愿加,」林士元强调。根据过去 4G 的发展,电信客户纷从 FPGA 转为 ASIC 芯片也花了约 2 年到 3 年的时间,因此,英特尔已经提前布局。

 

数据中心的未来让人担忧?

英特尔( INTC-US )周四 (25 ) 盘后发布的财报,最终反映为周五的重挫,收盘暴跌 9% ,写近 3 年来最大的单日跌幅。

英特尔周五一度下挫近11%,接近 10 多年来最大的单日跌幅,所幸在尾盘跌幅缩减,终场下跌 9% ,至 52.43 美元,虽然避免了双位数的跌势,但据 FactSet 数据,周五跌幅仍写下自 2016 1 15 日最大,当天下跌 9.1%

在其拖累之下,费城半导体指数收跌0.8%。

周四盘后,英特尔发布了优于分析师预期的第1季财报,但表示预计第二季调整后每股纯益为 89 美分,营收约为 156 亿美元,这又远远低于分析师预期。

不过,财报后机构对英特尔的目标价反而更高。FactSet数据显示,在 38 位分析师中,有 6 人上调目标价, 4 位下调,平均目标价为 55.07 美元,高于财报前的平均目标价格 54.72 美元。

Cowen分析师 Matthew Ramsay 表示,英特尔第 1 季最值得注意的变化,是数据中心的预期调整,前景由 5% 左右的成长,转为 5% 左右的损失,较 1 月的看法整整下跌了 10% 。尽管如此,他仍认为英特尔表现与大盘持平,目标价 50 美元。

数据中心是英特尔第2大的营收部门,第 1 季营收下滑 6% 49 亿美元,更低于分析师预计的下跌 2.5% 51 亿美元。

英特尔执行长Robert Swan 在财报电话会议上表示,记忆体价格下降已经加剧,这表明目前还见不到底部,而正在进行的数据中心库存调整,比预期更严重,而且与中国相关的不利因素导致 IT 支出环境更为谨慎。

Jefferies 分析师 Mark Lipacis 表示,预计会有更多削减。同时他认为,英特尔的问题是特定公司,而非整个行业, AMD 预计抢下更多的市占率。

评定买入评级和58 美元目标价的 MKM Partners 分析师 Ruben Roy 则认为,英特尔的牛市长期保持不变。

他表示,虽然近期的挑战,尤其是数据中心集团的表现令人失望,但以数据为中心的业务的多元化,以及持续关注提高运营效率的策略,将最终使公司更快地实现长期收入成长,并提高利润率。

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